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用数据颠覆我们对世界的认知

  瑞典流行病学家汉斯·罗斯林不幸离世,但他留给世界•●的用数据事实消除误解的方法,继续陪伴和影响着我们。

  瑞典时间2017年2月7日,68岁的汉斯·罗斯林与世长辞,这位全世界最有趣的卫生学家、统计学家离开了我们。

  罗斯林1948年7月27日出生于瑞典古都乌普萨拉市,他是一名医生、学者、数据学家,同时也是一名广为人知的演说家。他在世界上许多地方开展讲★△◁◁▽▼座,还在TED平台围绕“如何用数据审视世界”进行过几次精彩的演讲,他用许多严谨的数据颠覆了人们对世界的传统认知,使人们认识到数据的巨大威力。

  罗斯林1967年至1974在瑞典乌普塞拉大学研究数据学和医学。1979年至1981年,他被派往莫桑比克北部的一个地区,为30万人提供医疗服务,当时罗斯林是那里唯一的医生。

  由于当地医疗卫•□▼◁▼生资源缺乏,当罗斯林看到病人时,他们○▲-•■□常常已病入膏肓,剧痛难忍。他曾为处于死亡边缘的孕妇执行紧急手术,取出腹中死胎,也曾无奈地看着儿童死于原本可以轻松预防的疾病,这些令人唏嘘的生命哀歌在罗斯林心底沉淀成一段痛心的记忆。

  当时,在非洲的一些地区,居民出现了双腿突然瘫痪的怪症:在那些贫穷落后的非洲村落里,瘦骨嶙峋的村民撑着临时拐杖在肮脏的路面上蹒跚而行,有些患者双腿扭曲,在地上爬着,失去了行走的能力。这种疾病后来被罗斯林和其他研究人员称为konzo。这是一种永久性、不可逆的上层运动神经元失调病,该病在撒哈拉以南非洲农村很常见。疾病konzo造成的神经伤害无药可医,健康人会在一周内发病,双腿痉挛,发展到最后难以控制。

  经过广泛调查,罗斯林发◁☆●•○△现,发病率最高的人群几乎完全依靠木薯生存,在粮食匮乏时会集中爆发,可见,konzo与居民的饮食状况有着不可分割的关系。在发生干旱时,木薯是当地唯一能种的庄稼,但木薯含有氰•☆■▲苷,在酶和酸的作用下会分解出有毒的氰化物。通常,食用前需要把木薯浸在水中若干天,待其发酵,将其置于太阳底下晒干,让木薯中的生氰物质分解,消除毒素。可是,在河流干旱、家人忍饥挨饿的情况下,当地人在烹制木薯的时候省略了这样的步骤,造成了不可逆的永久伤害。含硫氨基酸也能解毒,但是,这些被疾病困扰的地区往往经济困难,难以获得肉类、豆类和其他含硫氨基酸的食物来源。

  罗斯林和他的同事发现适当加工木薯是预防该疾病的方法,但在饥饿肆虐的环境中,这种能有效预防疾病的方法却得不到推广,无法拯救这里的人。毕竟,有毒性的食物也比下一秒就饿死要好。罗斯林这时才明白,造成konzo的元凶不是木薯,而是极端贫困,消除极端贫困才是治疗konzo和预防其它社会疾病和传染性疾病的唯一方法。

  说起来,罗斯林倒算是个“不务正业”的科学家。在过▽•●◆去20年中,他获得的赞誉并非来自学术成◆▼就,而是通过传播他人收集的数据,以生动、形象的方式挖掘数据背后那个我们不曾认识的世界。

  1996年,罗斯林来到了位于瑞典斯德哥尔摩的卡罗琳医学院,教授全球卫生。他注意到,他的同事和他的学生并不理解极端贫困,对于整个世界的变化没有觉察,还是保持着对“发展中国家”的刻板印象。

  他给出五组国家,让学生按照儿童的死亡率来排序,总分5分,学生们平均得分1.8分,而让黑猩猩来做这个排序,还能拿到2.5分呢。当他把同样的问题拿给同事——一位有资格给诺贝尔医学奖获奖学者授奖的著名科学家,同事也是眨眨眼睛,一脸茫然。

  在大多数人眼中,几乎所有“发展中国家”的国民都是穷人,家庭规模大、预期寿命低。他们忽略了各个国家多年来的成长与进步,漠视了这些国家经济的多样化发展,不了解一个国家中不同区域的经济存在着怎样的天差地别。他们把这些不了解的国家和地区想当然地凭印象放在统一的固化偏见里,看不到世界的变化,也不明白在真正穷困的地区生存的威胁有多可怕。他们不理解这个世界,如何能在偏见的指引下去做出正确的选择?如何用自己的所学让世界变得更美好?

  为了消除大众对于世界趋势的偏见和错误印象,罗斯林想要用数据说话。不过,如何让枯燥的数据引起大家的注意呢?罗斯林的儿子奥拉提出可以帮助他用图形来丰富数据表达。奥拉为父亲开发了一款软件,该软件能够将数据转化成直观、形象的彩色圆圈,展示世界趋势变化的信息和△▪▲□△动画图表。罗斯林成功与联合国、世界银行、世卫组织等多个世界性的组织展开合作,免费使用它们的统计数据,让公众能够更好地了解到我们所处的世界正在发生何种变化。

  有了软件新技术的帮助,罗斯林开始在学校、学术会议、电视以及其他公开平台上发表演讲,讲述世界的变化,讲述亚洲的崛起,讲述“发展中国家”的长足进步。罗斯林最出名的一次演讲,是他在电视节目中,用4分钟时间,以12万个数据组建的图像生动地解释了200个国家200年的发展。详实的数据和动态的变化图向观众们展示人类社会正朝着更健康、更富有的方向发展。罗斯林分析这些数据,让人们看到世界的变化,也帮助人们看到世界的伤痛:贫困人口的▼▲比例虽然已经大幅下降,但处于极端贫困中的人口◆◁•数量依然众多。

  数字表格虽然能够更好地反映出当前这个世界的面貌,但一直以来,数据是个跟“枯燥”紧密结合的词语,很多人都是对数据头疼不已,敬而远之。

  而罗斯林则拥有一种特殊的能力,就是让那些看起来枯燥的数字变得鲜活,充满吸引力,用这些令人兴奋的神奇数字叙述故事,而且他的数据反映了与我们观念完全不一样、更加真实全面的世界。

  长期以来,学界或者公众都对世界人口的不断增长感到担忧,人口炸弹的忧虑埋藏在大家内心深处,罗斯林用真实的数据温和地打破了这些谬论,表明在现实中事实恰恰相反:随着儿童生存率的上升,人口出生率也在不断下降,世界人口的增长率正在迅速下降。

  尽管还存在战乱和贫困,但不发达国家的经济也正在蓬勃发展。如今,富有和贫穷的界限变得越来越模糊,人们的平均寿命相较于50年前有了大幅提高,越来越多的女性接受到教育,极端贫困的人数从1980年到2013年降低了整整10亿。这些都是罗斯林用数据带给我们的对世界的新认识,这些真实的数据让更多人对于未来保存着美好的希冀。

  在他的一次演讲中,中国的上海和贵州两个地区被单独拎了出来展示。数据显示,上海的人均寿▲=○▼命、收入达到发达国家水平,已经基本和意大利一样了;贵州却差不多是巴基斯坦的水平;而比贵州更穷的地方则接近于非洲的加纳。因此,即便在一个国家当中,也存在着极大的发展差异,而那些将所有发展中国家与穷困、落后相联系,认为现在的世界还同几十年前一模一样的想法是多么荒谬。

  在他的演讲中,许多重要信息能给商业决策者提供发展的方向和思路。比如,孟加拉国虽然仍是一个低收入国家,但儿童生存率正在快速提高,显示其经济正在蓬勃发展。罗斯林指出,孟加拉国并不像人们刻板印象中那样只是一个亟需援助的绝望之地,这里正在发育着一个优质市场。所以,一家雄心远大的公司就可以根据这些信息判断出该国市场的巨大潜力,将其定为下一步进军的目标。

  对于利用数据蒙蔽大众的组织或个人,罗斯林也▪•★从不手软。2014年10月,罗斯林发表文章,指出联合国成立的一个倡议组织在一篇重要报告中存在误导性数据。该组织声称,60%的孕产妇死亡发生在冲突、动乱和自然灾害背景下。罗斯林◇=△▲检查了数据,计算出线%,大部分孕产妇死亡案例发生在极端贫困人口中。倡议组织给出的“唬人”数据不过是别有用心的人想利用难民危机获得财务支持,迎合倡▲●…△议筹资的目的。

  罗斯林最终因为疾病离开了我们,但他留下的那些关于数据和世界变化的故事仍然未完待续。

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